En la Antártica: estudian el impacto de la acidificación y calentamiento del océano Austral en las algas

El estudio destaca la investigación de especies como las macroalgas y su papel fundamental dentro de los ecosistemas acuáticos, donde cualquier impacto negativo sobre ellas puede llegar a desencadenar un efecto negativo en toda la fauna asociada a estas poblaciones.

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Créditos: Harry Díaz.

Las macroalgas cumplen un rol fundamental en los ecosistemas acuáticos, ya que proveen alimento, refugio y hábitat para cientos de especies marinas, además producen oxígeno y capturan dióxido de carbono (CO2) de la atmósfera a través de la fotosíntesis, una característica importante que puede ayudar a mitigar los efectos del cambio climático.

Tras la relevancia de estos organismos, un proyecto de terreno del Programa Nacional de Ciencia Antártica (Procien) se encuentra estudiando los efectos del cambio climático en cuatro especies de macroalgas antárticas, precisamente lo que tiene relación con el aumento de las temperaturas del océano y la acidificación marina, que es cuando se reduce el pH del océano (se vuelve más ácido) producto de la absorción del CO2.

Pamela Fernández, investigadora de la Universidad de Los Lagos y del Centro i~mar, junto a su equipo, se encuentra participando de la LIX Expedición Científica Antártica (ECA 59) que organiza el Instituto Antártico Chileno (Inach) con el proyecto “Impactos de la acidificación y calentamiento del océano sobre los mecanismos de captación de carbono (CCMs) en algas antárticas: un enfoque fenotípico y genético”, el cual consiste principalmente “en evaluar estos efectos e impactos sobre diferentes especies de macroalgas que habitan en el intermareal y submareal, dependiendo de los mecanismos de captación de carbono que tengan estas especies”. Asimismo, menciona que estos pueden ser diferentes y verse influenciados por variables ambientales como la disponibilidad de la luz y de carbono.

Unido a trabajos posteriores

Fernández comenta que es la segunda temporada que viajan a Antártica, instancia en la que colectaron la máxima diversidad de especies que se encontraran en áreas costeras de bahía Fildes, en isla Rey Jorge. “Estudiamos alrededor de 56 especies distintas, de diferentes grupos taxonómicos (rojas, verdes y pardas), y analizamos sus mecanismos de captación de carbono”, acota Fernández.

Una vez colectadas estas primeras muestras, se realizaron experimentos cortos de fisiología en las instalaciones de la base Profesor Julio Escudero del Inach, que les permitió poder identificar que existían distintos mecanismos de captación de CO2 entre estas especies, sugiriendo que sus respuestas frente al cambio climático pueden ser específicas de algunas especies.

Para esta segunda temporada en terreno, y basado en los resultados obtenidos el año anterior, están buscando especies específicas de importancia ecológica con distintos mecanismos de captación de carbono, en total acotaron a cuatro especies pertenecientes al mismo grupo taxonómico, tales como Desmarestiales (algas pardas) y Gigartinales (algas rojas), pero que utilizan distintas fuentes de carbono que pueden ser CO2 o bicarbonato (HCO3-). 

Valor de las macroalgas

Las macroalgas cumplen un papel importante en los ecosistemas acuáticos, entonces “cualquier impacto negativo sobre ellas, como por ejemplo: disminución en su abundancia debido al calentamiento del océano podría desencadenar un impacto negativo a nivel de la cadena trófica, ya que no solo se vería afectada el alga sino también toda la fauna que pueda estar asociada a estas poblaciones”, advierte.

La investigadora de la Universidad de Los Lagos afirma que la importancia de estudiar estas especies nace porque “según las proyecciones que tenemos de cambio climático vemos que hay lugares donde estos aumentos de temperatura o acidificación del océano pueden ocurrir a una tasa más acelerada y eso es lo que se proyecta para Antártica”.

Esta investigación cuenta con el apoyo de los co-investigadores Catriona Hurd (Universidad de Tasmania, Australia), Alejandro Buschmann (Univerisidad de los Lagos), Juan Diego Gaitán-Espitia (Universidad de Hong Kong, China), Charles Amsler (Universidad de Alabama, Estados Unidos) y Erasmo Macaya (Universidad de Concepción).

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